Il y a un quiz . Combien de fois au cours de ces dernières semaines avez-vous entendu parler de la duplicité des Chinois qui tromperaient d’autres gouvernements avec de fausses promesses d’investissement? Bien des fois, probablement, compte tenu du volume de reportages sur le supposé repli des liquidités chinoises aux Philippines. Ces rapports soutiennent que l’engagement de la Chine à hauteur de 24 milliards de dollars US aux Philippines, soit 15 milliards USD d’investissements directs étrangers (IDE) et 9 milliards USD d’aide, s’est peu concrétisé depuis l’accord conclu en octobre 2016.

Ces rapports font également allusion à la décision des Philippines de « renoncer » à leurs revendications en mer de Chine méridionale en échange d’investissements, suggérant que ceux-ci n’ont jamais été honorées  alors que la Chine a fermé le robinet. Certes, l’ administration Duterte a abandonné la position antérieure des Philippines sur le verdict du tribunal de La Haye, qui a rejeté les revendications chinoises sur la base de sa « ligne à neuf points ».

La Chine militarise certaines des îles de la mer de Chine méridionale. Photo: AP

Les Chinois ont depuis lors fortement militarisé certaines des îles, les pêcheurs philippins ont été victimes de harcèlement et la Chine a progressivement accru sa présence dans la région. Mais relier ces manœuvres politiques aux retards et aux annulations des IDE chinois et des projets d’aide dans le cadre du «plan» de Pékin visant à obtenir des concessions géopolitiques néglige les facteurs réels qui ont un impact sur l’investissement.

L’annulation des investissements et les retards sont dus principalement à des facteurs dont le pays hôte est responsable. Par exemple, un projet hydroélectrique de Power China Guizhou et de Philippines Greenergy Development Corp a rencontré des difficultés pour acquérir des fonds auprès des actionnaires en raison de l’incertitude sociale dans les zones musulmanes du sud des Philippines. Tous les grands projets d’investissement dans la province de Mindanao ont été retardés à la suite du nouvel accord, les investisseurs étant encore en train de déterminer les implications pour eux.

Une proposition de 780 millions de dollars US visant à élever quatre îles à Davao a été jugée non viable après une étude de faisabilité d’un an qui a révélé le coût social, environnemental et économique énorme du projet. Dans ce cas particulier, le gouvernement local a décidé d’annuler l’accord.

Un militant philippin proteste au consulat chinois à Makati. Photo: EPA

Un accord entre Global Ferronickel, le troisième producteur de minerai de nickel aux Philippines, avec Baiyin Nonferrous Group, un fournisseur de cuivre chinois, a été suspendu en raison d’un moratoire sur les nouvelles activités minières qui rendrait tout investissement extractif inutile. Cette interdiction de six ans de nouveaux projets miniers à grande échelle a entravé les nouveaux investissements miniers de toutes les entreprises et de tous les pays.

Des retards ou des annulations se produisent également du côté de l’investisseur, mais à moins que l’on puisse prouver que la Chine a délibérément retenu le financement, traiter ces retards comme une trahison chinoise n’est qu’une spéculation malveillante sans preuves empiriques.

De même, une étude minutieuse de nombreux projets d’aide qui ne se sont pas concrétisés montre un modèle similaire de facteurs procéduraux plutôt que des retenues volontaires. Le nombre total de projets d’aide a été réduit à trois projets prioritaires en janvier 2017. Certains projets de l’engagement de 9 milliards de dollars ont été annulés, certains ont été retardés et d’autres ont été mis en attente. Les données du gouvernement philippin montrent que les projets d’aide chinois progressent, avec deux projets signés, quatre approuvés et 14 en préparation.

Les reportages des médias sur les projets chinois bloqués ignore que les accords d’investissement direct (IDE) et les mémorandums d’accord sur l’aide sont souvent susceptibles d’être annulés, modifiés ou retardés après le processus de signature initial – et ce n’est pas unique en Chine. L’administration de Duterte a signé un mémorandum d’accord de 6 milliards de dollars pour les IDE avec le Japon, un protocole d’entente de 1,2 milliard de dollars avec l’Inde et un protocole d’entente de 650 millions de dollars avec l’Arabie saoudite et le Qatar.

Une bannière à Manille, aux Philippines. Photo: Reuters

Les données de la banque centrale des Philippines, BSP, montrent un écart énorme entre le montant engagé et le montant réel. Signé en janvier 2018, le protocole d’entente avec l’Inde n’a débouché que sur US $ 600 000. Les protocoles d’accord avec l’Arabie saoudite et le Qatar, qui ont promis 465 dollars et 175 millions de dollars en avril 2017, n’ont généré que 3,5 millions de dollars au total. Et l’engagement pris par le Japon en octobre 2017 s’est traduit par 48,3 millions de dollars seulement.

Bien qu’il soit difficile de dire si ces investissements réels comprennent des accords négociés dans les mémorandums d’accord, ces faibles chiffres illustrent le faible ratio de réalisation des engagements en matière d’IDE, chinois ou autres.

Il existe également une erreur comptable fondamentale en ce qui concerne les supposés engagements chinois aux Philippines. La promesse d’investissement de 24 milliards de dollars américains est mal identifiée en tant qu’IED provenant uniquement de la République populaire de Chine (RPC). La plupart des IDE chinois arrivant aux Philippines proviennent en réalité de Hong Kong. De nombreuses entreprises d’État chinoises se relocalisent ou créent des filiales à Hong Kong pour tirer parti de l’environnement monétaire libéral. Ainsi, lorsqu’elles investissent à l’étranger, leurs investissements sont enregistrés sous «Hong Kong» plutôt qu’en RPC.

Le président philippin Rodrigo Duterte rencontre le président chinois Xi Jinping. Photo: EPA

Entre juin 2016 et avril 2018, les accords conclus entre la Chine et les Philippines ont généré 1,01 milliard de dollars d’IDE aux Philippines, atteignant près de 85% du montant total enregistré lors de la précédente administration philippine. Cela indique que même si la plupart des transactions de 15 milliards de dollars d’IED promis ont été retardées ou annulées, les entreprises publiques chinoises et les entreprises privées continuent d’investir massivement aux Philippines.

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En résumé, il est faux de reprocher à la Chine et au gouvernement Duterte des retards et des annulations d’investissements. Ils devraient plutôt être critiqués pour avoir faussement assimilé les engagements d’investissement et l’actualisation, puis commercialisé l’opération pour générer du capital politique. Dans les États qui luttent pour développer leurs capacités, comme aux Philippines, les retards ou les annulations d’investissements étrangers ou d’accords d’aide sont fréquents. En effet, plus l’investissement étranger et les projets d’aide sont compliqués et techniques, plus les retards et les annulations sont probables. 

Alvin A. Camba est un chercheur non-résident de l’Institut Alberto Del Rosario et un chercheur associé à l’Institut du Moyen-Orient de l’Université nationale de Singapour.